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La saga de las tres estrellas

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En Santa Laura, parte del equipo del '75: Jorge Spedaletti, Mario Soto, Rubén Palacios, Hugo Berly, Antonio Arias, Manuel Gaete, Juan Machuca y Luis Santibáñez.

.....“El éxito se concentra en Santa Laura” titula el periodista Edgardo Marín un capítulo de su Historia total del fútbol chileno, en el que aborda gran parte de la década del ’70. Y es cierto, el éxito tuvo epicentro en la plaza Chacabuco durante gran parte de esos convulsionados años.
.....Los artífices de la Década de Oro son un puñado de hombres que desde las oficinas o en la cancha fueron devolviendo al equipo hispano el protagonismo y el temple de los inicios del profesionalismo. Bajo la batuta directiva de Abel Alonso y con Luis Santibáñez en la banca, en menos de diez temporadas los rojos suman tres estrellas en campeonatos nacionales y se suben al podio continental con el subcampeonato de América de 1975.
.....Unión avisó que despertaba la Furia con los subcampeonatos de 1970 (“campeón sin corona”, dijo la prensa) y 1972. Pero la tarea no era fácil y al sueño de tocar la tercera estrella se interpuso un Colo Colo excepcional, el primer equipo nacional que llegó a la final de la Libertadores en 1973.

.....La primera Libertadores
.....Unión Española y Colo Colo –una pareja que se repetiría varias veces en la década– representaron a Chile en la Copa Libertadores de 1971 frente a Cerro Porteño y Guaraní de Paraguay.
.....Los rojos iniciaron el torneo en Asunción con una derrota ante Cerro Porteño (2-1) y un empate clave con Guaraní (1-1). En Santiago le ganaron a Colo Colo (1-2, como visita) y luego a Guaraní (2-1). Los posteriores empates con Cerro Porteño (0-0) y Colo Colo (1-1) ubicaron a Unión Española primero en su grupo, con 7 puntos, y le abrieron el camino a las semifinales. Pero la aventura terminó ahí: apenas un triunfo ante Barcelona de Ecuador (3-1 en Santiago, luego de un 0-1 en Guayaquil) y nada que hacer contra Estudiantes (0-1 en Santiago y 2-1 en La Plata).
Al año siguiente, nuevamente subcampeón en Chile, tras Colo Colo, y otra vez a la Copa en 1973.
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.....Por fin la tercera
.....En la Copa Libertadores de 1973 todo fue para Colo Colo. Unión apenas ganó a El Nacional de Quito (2-1 en Santiago) y sacó dos empates como local ante Colo Colo (0-0) y Emelec (1-1). Fue último en su grupo y se despidió temprano de la ilusión internacional. Pero aprovechando el desgaste de los albos –llegaron hasta la final con Independiente– y el irregular torneo local tras el Golpe Militar, Unión Española se quedó con el campeonato nacional de 1973, con un solo partido perdido (80% de rendimiento), mientras el cacique masticaba aún el desconsuelo de no haber podido traer hasta Santiago la esquiva copa de campeones sudamericana y debía recuperar partidos a razón de dos por semana para ponerse al día en la liga.
.....Después de 22 largos años Unión conquistó su tercera estrella. A la banca, a reemplazar a Néstor Isella, había llegado Luis Santibáñez, campeón con San Felipe en 1971, quien apenas llegado a Santa Laura declaró: “Vengo a ser campeón. No tengo otra alternativa y por eso lo voy a lograr”. Y lo logró, junto con un gran equipo que defendió en la cancha los colores y la historia hispanos: Leopoldo Vallejos, Juan Olivares, Hernán Varas, Raúl Angulo, Hugo Berly, Remigio Avendaño, Gustavo Viveros, Fernando Carvallo, Guillermo Yávar, Jorge Toro, Honorino Landa, José Acevedo, David Henry, Luis Pino, Osvaldo González, Alexander Prado, Jorge Vásquez, José Reyes, Daniel González y Roberto Fuentes.
.....Tras la gloria del ’73, la Copa Libertadores del ’74 fue para olvidar. Nuevamente fueron Colo Colo y Unión los representantes chilenos, pero estaban fundidos y resultaron presa fácil para Huracán y Rosario Central. Los albos no ganaron ningún partido y Unión sólo consiguió superar a Colo Colo en los dos encuentros que diputaron en Santiago (2 a 1, como local, y 2 a cero, como visita).
.....El ’74 tampoco trajo una nueva estrella local, pero Unión Española consiguió matricularse nuevamente para la Libertadores del año siguiente –acompañando al campeón Huachipato–, luego de ganar una liguilla a Santiago Wanderers y Colo Colo y tras haber rescatado a mitad de campeonato a Luis Santibáñez, quien había partido a Ovalle tras el torneo del ’73. Las alegrías estaban reservadas para 1975.

....Campeón de Chile y subcampeón de América
.....Acostumbrado ya a las copas, Unión Española inició 1975 reforzado y con grandes objetivos en el horizonte. Y al cerrar la temporada la cosecha fue impresionante: Campeón del fútbol chileno, agregando la cuarta estrella a los estandartes hispanos, y subcampeón de América en esa inolvidable Copa Libertadores del '75.
.....La Unión del ’75 fue un equipo de estrellas: el cuadro que brindó el mejor fútbol del año, el que mantuvo la atención de los hinchas en la liga y la copa, el que coronó con triunfos imborrables los pastos de Santa Laura y el Nacional. Con su mayor goleada del año (7 a 1 a Santiago Morning), Unión Española cerró la competencia de 1975 para convertirse en el campeón indiscutido. Los rojos de Santa Laura fueron el equipo más goleador (con 76 tantos), el que acumuló mayor cantidad de victorias (20) –junto con Deportes Concepción– y el que sufrió menos derrotas (4) en las 36 fechas del campeonato.
.....En las filas rojas brilló todo el año quien fuera elegido el Mejor Jugador de la temporada: Mario Soto, un valuarte de la defensa que la Unión había adquirido a Magallanes casi como premio de consuelo, después de la fallida intentona por hacerse del goleador Heriberto Pizarro. Desde Argentina, los hispanos sumaron al mejor aporte extranjero del torneo: Rubén “Pinina” Palacios. Jorge Américo Spedaletti, otro “rojo” de excepción en 1975, podría haberse ganado ese título, pero la “Pantera Rosa” a esas alturas ya se había convertido en ciudadano chileno.
.....Los máximos goleadores rojos del año fueron Luis Miranda (12), Spedaletti (10), Reinaldo Hoffman (8), Palacios (7), José María Carregado (7) y Alejandro Trujillo (7). Pero pocos se quedaron sin anotar ese año en Unión: Manuel Gaete (3), Leonardo Véliz (3), Sergio Ahumada (2), Eddio Inostroza (2), Juan Toro (2), Francisco Las Heras, Enzo Escobar, Hugo Úbeda y Mario Soto también se inscribieron en la tabla. Faltaron el “Polo” Vallejos y Enrique Enoch (arqueros), Juan Machuca, el capitán formado en casa, y Berly, quien tras los festejos por la cuarta estrella anunció su retiro del fútbol, después de una trayectoria brillante en Wanderers, Audax, la Unión y la Selección.
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....Un respiro, y luego la quinta
.....El título de 1975 inscribió a Unión Española nuevamente en la Copa Libertadores, por cuarto año consecutivo. Y ante los nuevos desafíos, nuevos rostros también.
.....Tras el brillante desempeño del 75, algunas figuras partieron de Santa Laura, especialmente tentadas por un agigantado Everton, como Leopoldo Vallejos y Jorge Spedaletti. Antes lo había hecho Sergio Ahumada y también se despidió Hugo Berly. Pero llegaron Mario Osbén, Leonel Herrera, Rafael González, Víctor “Pelusa” Pizarro y Waldo Quiroz. Y el desafío no era otro que repetir la hazaña del ’75. ¿Podría la Unión ser nuevamente campeón y escalar en la Libertadores?
.....La lucha en canchas internacionales fue muy dura. Junto con Palestino, la Unión Española se enfrentó a los uruguayos Peñarol y Nacional en un grupo por demás difícil. En Montevideo, los rojos cayeron con Peñarol (2-0) y sacaron un valioso empate con Nacional (1-1). En Santiago se ganó dos veces a Palestino (ambas por 1-0) y a Nacional (2-0). Peñarol, en cambio, sacó un empate sin goles que finalmente dejaría a Unión y a los aurinegros uruguayos igualados en el primer lugar del grupo con 8 puntos, pero a los del Río de la Plata con mejor diferencia de goles. Para Unión, ese año la Copa terminó en la primera ronda.
.....De vuelta a Chile, los rojos se concentraron en la liga local. El rival más temido era Everton. Y finalmente, tras terminar empatados en el primer lugar (con 53 puntos), Unión y los ruleteros revivieron una historia que habían protagonizado en 1950 y debieron definir al campeón en dos partidos que reunieron a más de 130 mil personas en el Estadio Nacional. El primer encuentro terminó empatado a cero en los 90 minutos y tras los 30 de alargue. Pero en el segundo, los viñamarinos tomaron la ventaja y no la dejaron escapar: 3 a 1 definitivo, con el descuento a cargo de Manuel Gaete (penal).
.....Con la espina clavada y sin tener que repartir fuerzas entre el torneo local y la Libertadores, Unión Española enfrentó el campeonato de 1977 con un solo objetivo: ser campeón. Con Everton nuevamente a la caza -además de Palestino y Green Cross-, los rojos debieron esperar hasta el último partido del año (contra Ovalle) para cantar victoria, pero esta llegó finalmente.
.....Era la quinta estrella, la última que ha conseguido el equipo de Santa Laura. Y a ella contribuyeron con su magia: Mario Osbén, Enrique Enoch, Juan Machuca, Antonio Arias, Leonel Herrera, Francisco Las Heras, Rafael González, Rogelio Farías, Enzo Escobar, Nicolás Novello, Waldo Quiroz, Luis Miranda, Alejandro Trujillo, Alfredo Letanú, Villalba, Víctor Pizarro y Leonardo Véliz.
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